SMPTE

Las siglas significan Society of Motion Pictures and Television Engineering (sociedad de ingenieros de cine y televisión) y a menudo se asocian al código mas utilizado para sincronizar audio y video. Para conseguir esa sincronía es necesario disponer de un aparato -generalmente un magnetoscopio- que denominamos Master, y uno o mas aparatos -generalmente multipistas de audio- que denominamos esclavos (slaves). El Master es el que tiene el código de tiempo que gobierna los esclavos; la función de estos es siempre la de seguir el código que cada momento este reproduciendo el master o sea, posicionar su sistema de transporte reales o virtuales, en el punto que indica el master.

El código SMPTE es una señal digital -impulsos o ausencia de ellos- (grabada analógicamente), que contiene referencia temporal absoluta y que suena a modo de tono electrónico modulado. La referencia temporal absoluta consiste en una "dirección" indicada como horas, minutos, segundos y fotogramas, cuadros, o frames (hh:mm:ss:ff), que se graba de manera reiterada (varias veces por segundo) en las cintas que necesitan sincronizarse. Puesto que la cinta contiene una marca temporal diferente por cada frame de imagen (solo existe un frame de dirección o sea 1h:05m:22s:04f, por ejemplo), resulta fácil posicionar la cinta en el punto que interese. A `partir de esta señal, y con la ayuda de un sincronizador que la recibe, la descodifica y controla el mecanismo de transporte de los dispositivos esclavizados podremos conseguir que un multipistas de audio desplace su mecanismo de transporte (real o virtual) siguiendo el código del video. El proceso por el cual los esclavos se dirigen al punto marcado por el master y se posicionan en él se denominan resolución (resolving).

Existen diferentes variaciones del código SMPTE, según el número de frames con el que trabajan:

  • El SMPTE puro és el sistema americano en blanco y negro. Trabaja con 30 cuadros por segundo.

  • El SMPTE "drop frame" o "con eliminación de cuadro" es el propio del sistema de video NTSC de los EEUU. Trabaja a 29,97 cuadros por segundo. Para conseguirlo el código trabaja realmente a 30 cuadros/segundo, pero los dos primeros cuadros de cada minuto que no sea el 00, 10, 20, 30, 40, y el 50 no se cuentan -se eliminan- (es decir, que por ejemplo después de 00:53:59:29 pasamos a 00:54:00:02).

  • El EBU (European Broadcast Union) es el propio de los sistemas de video PAL y SECAM. Trabaja a 25 cuadros por segundo. Es el habitual en Europa y a veces se lo denomina SMPTE/EBU.

  • Finalmente en cine se utiliza código de 24 cuadros por segundo.

La elección de un sistema u otro se hace en función del tipo de producto y de sus lugares de difusión aunque lo más habitual es trabajar a 25 fps. En cualquier caso hay que procurar no mezclar formatos diferentes en una misma producción, dado que las conversiones entre unos y otros no siempre resultan triviales.

En algunas ocasiones, al trabajar con código SMPTE puede ser necesario ajustar el denominado offset o diferencia entre el código del master y el del esclavo. Supongamos que hemos empezado a sonorizar un video antes de que nos hayan pasado las imágenes. Nuestro audio empieza en 00:01:00:00, pero cuando recibimos las imágenes nos damos cuenta de que el audio debería empezar en 00:02:30:00. Si no es fácil mover en bloque toda la banda sonora (cuando se trabaja con multipistas analógicos que tenían SMPTE en la última pista era imposible plantear tal movimiento) podemos recurrir a ajustar el offset (todos los programas serios tienen una opción para ello), de manera que el sistema esclavo, cuando reciba el código 00:02:30:00, empiece la reproducción correspondiente a su código 00:01:00:00. Estableciendo un offset de -00:01:30:00 (nótese que el offset sería negativo en este caso, y algunos sistemas no pueden trabajar con offsets negativos sino que requieren establecer 0 absoluto en 24:00:00:00 de manera que nuestro offset también podría ser 23:58:30:00) habremos resuelto el problema. La formula  Offset = Tc Esclavo - Tc Master nos permite calcular el valor de offset. Una recomendación respecto a los valores de código SMPTE es la de procurar empezar a trabajar con valores más allá del cero absoluto (por ejemplo 00:02:00:00) para evitar problemas en el caso de que haya que añadir elementos (sean de imagen o sean de sonido) al principio de la cinta. 

Finalmente cuando necesitemos sonorizar un video no debemos olvidar que, además de necesitar disponer de una copia con el código SMPTE que gobernará los dispositivos esclavos, necesitamos ver sobre impresionado en la pantalla ese mismo código, y antes de empezar a sonorizarla es necesario verificar que el código sobre impresionado coincide con el que hay grabado en la pista de código que usamos para controlar los dispositivos esclavos.